延緩衰老最佳妙法:除自由基抗氧化

當年紀漸大,不少部位均會出現老化徵狀,為什麼身體機能會開始衰退呢?原來是細胞代謝過程中,所產生的自由基作怪。

無論進行什麼活動,如進食﹑呼吸﹑心臟跳動﹑感知等,均需要能量,細胞內的線粒體通過氧化養份,製造所需的能量,然後供應至身體的各部份。但是在氧化的過程中,身體同時釋放出不穩定的氧化衍生物,統稱為自由基。就如驅動車子時,引擎依賴燃燒汽油(氧化過程﹚產生能量,驅動車子,但同時間製造廢氣。

自由基或引致基因突變 促使細胞凋亡

一個原子包含著在內的核子和在外邊旋轉的電子,通常電子為雙數,以保持原子的平衡和穩定。情況正如兩個小童坐在搖搖板上。縱使他們上下搖動,但他們仍然處於穩定的狀態。

當原子失去一粒電子時,原子變得不穩定,便拼命在週遭找一粒電子,以重復平衡。當另一原子被盜取電子,其原子又會變得失穩,又要在週圍的細胞或組織挖走電子。

而自由基就是指一些外圍電子為單數的原子、份子或離子。它令上述過程重覆又重覆,傷害細胞膜、酵素、甚至細胞內的遺傳物質。情況就如在玩搖搖板時,其中一個小孩離開令搖搖板失去平衡,需要找一個小童來填補。小孩們從一搖搖板轉往另一搖搖板,來來去去,結果遊樂場內大亂。

自由基是一些非常活躍的物質,對身體細胞可產生多種不同的傷害。

當自由基氧化細胞內的遺傳物質,細胞可出現基因突變,引起癌症。嚴重的更可令細胞凋亡。自由基被認為與細胞衰老相關。鐵在氧化後可生鏽;蘋果在切開遇見空氣後亦會生「鏽」。食油在氧化後亦會變壞;人的細胞亦是如此。過多自由基加快衰老的過程。

自由基亦可通過氧化脂質引起疾患。最常見的是動脈硬化。很多人都知道膽固醇水平與動脈硬化相關,但不知道的是當壞的膽固醇氧化後毛病才出現,正如我們食用油變壞了才有問題。太多的自由基促進動脈硬化。脂質的氧化可見於細胞膜、腦部、脊椎間的椎間盤。

自由基被認為與超過100種退化性的病患相關,包括白內障、上呼吸道敏感、免疫力下降、心臟病、糖尿病、中風、關節炎、癌症等等。

身體管理員:抗氧化劑

抗氧化劑就像在遊樂場中的管理員,管理着小孩,不許他們亂闖亂撞。視乎自由基和抗氧化劑的比例,身體的健康狀態有別。當體內的自由基數量太多,超愈抗氧化劑所能負擔的,身體的機能便會衰退。相對來說, 抗氧劑的含量較高時,身體則較為健康。

抗氧化劑就是提供電子給自由基的一些物質。體內最主要的抗氧化劑為穀銧甘肽 (glutathione),硫辛酸 (lipoic acid),維他命C和維他命E。其中穀銧甘肽扮演的角色至為重要。當維他命C、E、硫辛酸「捐了」電子後,穀銧甘肽會「贈送」電子給它們,令他們可以繼續發揮功能。